El incierto futuro de la radioafición.

Tomado de: https://spectrum.ieee.org/telecom/wireless/the-uncertain-future-of-ham-radio

La radio definida por software y el hardware barato están sacudiendo un hobby asociado desde hace mucho tiempo a la ingeniería

¿Las ondas de radioaficionados se callarán? Desde los albores de la radio, los radioaficionados han transmitido en rebanadas de espectro tenazmente guardadas. La ingeniería electrónica se ha beneficiado enormemente de su actividad, desde el nivel del ingeniero individual hasta el campo entero. Pero el auge de Internet en los años 90, con su capacidad de conectar fácilmente a miles de millones de personas, captó la atención de muchos radioaficionados potenciales. Ahora, con el tiempo pasando factura a las filas de los operadores, las nuevas tecnologías ofrecen oportunidades para revitalizar la radioafición, aunque sea de una forma que las generaciones anteriores tal vez no reconozcan.

El número de licencias de radioaficionados en los Estados Unidos se ha mantenido en un anémico 1 por ciento de crecimiento anual durante los últimos años, con cerca de 7.000 nuevas licencias añadidas cada año para un total de 755.430 en 2018. La Comisión Federal de Comunicaciones de EE. UU. no hace un seguimiento de los datos demográficos de los operadores, pero anecdóticamente, los hombres blancos de 60 y 70 años constituyen gran parte de la población. A medida que estos “baby boomers” envejecen, el temor es que haya muy pocos jóvenes para mantener el hobby.

“Es la pregunta de los 60.000 dólares: ¿Cómo hacemos que los niños se involucren?” dice Howard Michel, ex CEO de la American Radio Relay League (ARRL). (Desde que habló con IEEE Spectrum, Michel ha dejado la ARRL. Aún no se ha nombrado un sustituto permanente).

Esta cuestión de cómo atraer a los operadores más jóvenes también revela profundas divisiones en la comunidad de radioaficionados sobre el futuro de la radioafición. Como cualquier gran población, los entusiastas de la radioafición no son un monolito; sus opiniones y puntos de vista sobre las décadas venideras varían mucho. Y las tecnologías digitales emergentes están exacerbando estas divisiones: Algunos radioaficionados los ven como el futuro de la radioafición, mientras que otros se quejan de que están eviscerando algunas de las mejores cosas de la misma.

Sin embargo, no importa dónde caigan en estas líneas de batalla, todos entienden un hecho. El mundo está cambiando; la cantidad de espectro no. Y será difícil argumentar que el espectro reservado para el uso y la experimentación de los aficionados no debería venderse a los usuarios comerciales si casi ningún aficionado se está aprovechando de él.

Antes de mirar al futuro, examinemos el estado actual de la situación. En los Estados Unidos, la ARRL, como asociación nacional de radioaficionados, está a la vanguardia, y con más de 160.000 miembros es el mayor grupo de radioaficionados del mundo. Esta organización, que tiene 106 años de antigüedad, ofrece cursos educativos para radioaficionados; celebra concursos en los que los operadores compiten, por ejemplo, para establecer el mayor número de contactos a larga distancia en 48 horas; capacita a comunicadores de emergencia para desastres; realiza actividades de cabildeo para proteger la asignación de espectro a los radioaficionados; y más.

Michel dirigió la ARRL entre octubre de 2018 y enero de 2020, y encaja fácilmente en el perfil del radioaficionado americano “medio”: Este hombre de 66 años de Dartmouth, Massachusetts, atribuye su carrera en ingeniería eléctrica e informática a un temprano interés por la radiofición. Recibió su indicativo, WB2ITX, hace 50 años y le ha encantado el hobby desde entonces.

“Cuando nuestro presidente va a hablar a los grupos, preguntará: ‘¿Cuánta gente de aquí tiene menos de 20 años?’ En un grupo de 100 personas, podría conseguir que una levantara la mano”, dice Michel.

La ARRL patrocina algunas actividades centradas en los niños. El grupo organiza dos veces al año eventos del Día del Niño, fomenta los contactos con clubes escolares de todo el país y publica recursos para que los maestros dirijan actividades de clase centradas en la radio. Pero Michel admite que “no tenemos los recursos para ir a las escuelas secundarias”, que son clave para despertar el interés de los niños.

El interés sostenido es esencial porque los potenciales radioaficionados deben superar una barrera particular antes de poder salir al aire: un examen de licencia. Los requisitos para la concesión de licencias varían -en los Estados Unidos no se exige una licencia para escuchar las señales de radioaficionados- pero todos los países exigen que los operadores demuestren cierto conocimiento técnico y una comprensión de los reglamentos pertinentes antes de que puedan obtener un indicativo registrado y comenzar a transmitir.

Para los jóvenes que se sienten atraídos por la radioafición, hasta los que tienen entre 30 y 40 años, el principal factor motivador es diferente del de sus predecesores. Con Internet y los servicios de medios sociales como WhatsApp y Facebook, no necesitan un transceptor para hablar con alguien que esté al otro lado del mundo (una gran atracción en los días previos al correo electrónico y las llamadas telefónicas de larga distancia baratas). En cambio, muchos están interesados en la capacidad de servicio público, como proporcionar comunicaciones tras un desastre, o comunicaciones de eventos para actividades como maratones de la ciudad.

“Hay algo acerca de este grupo post-9/11, habiendo crecido con la tecnología y habiendo visto el impacto del cambio climático”, dice Michel. “Ellos ven lo frágil que puede ser la infraestructura de telefonía móvil. Lo que tenemos que hacer es convencerlos de que hay algo más que obtener una licencia y poner una radio en tu cajón y esperar el fin del mundo”.

Nuevas fronteras

El futuro está en operadores como Dhruv Rebba (KC9ZJX), que ganó el premio al joven radioaficionado del año 2019 de Amateur Radio Newsline. Es el hijo de 15 años de inmigrantes de la India y estudiante de segundo año en la Normal Community High School de Illinois, donde también dirige el equipo universitario de cross-country y participa activamente en los clubes de robótica y en los Future Business Leaders of America. Y está muy interesado en usar las bandas de radioaficionados para comunicarse con los astronautas en el espacio.

Rebba obtuvo su licencia de Technician cuando tenía 9 años, después de haber visitado la Hamvention anual de Dayton con su padre. (En los Estados Unidos, hay actualmente tres niveles de licencia de radioaficionado, emitidos después de completar un examen escrito para cada 1 Techncian, General y Extra. Los niveles más altos dan a los operadores acceso a más espectro radioeléctrico).

“Mi padre me acababa de traer, pero luego vi todas las cabinas y los puestos y el código Morse, y pensé que era realmente genial”, dice Rebba. “Era algo que mis amigos no estaban haciendo”.

Se unió al Central Illinois Radio Club de Bloomington, experimentó con la creación de contactos de radio, participó en los Field Days anuales de la ARRL y fue voluntario en las cabinas de comunicaciones de las carreras locales.

Pero entonces Rebba encontró una forma de combinar la radioafición con su pasión por el espacio: Se enteró del programa de Radio Aficionados en la Estación Espacial Internacional (ARISS), gestionado por un consorcio internacional de organizaciones de radioaficionados, que permite a los estudiantes solicitar hablar directamente con los miembros de la tripulación a bordo de la ISS. (También hay un transpondedor digital automatizado en la ISS que permite a los radioaficionados hacer ping a la estación mientras orbita).

Rebba reunió a su director, su profesor de ciencias y sus compañeros de clase en la escuela secundaria Chiddix, y el 23 de octubre de 2017 se pusieron en contacto con el astronauta Joe Acaba (KE5DAR). Para Rebba, quien sirvió como operador principal de control, fue un momento de cristalización.

“La generación más joven estaría más interesada en las comunicaciones de emergencia y el aspecto espacial, creo. Queremos causar un impacto”, dice Rebba. “El aspecto del hobby es genial, pero muchos de mis amigos dirían que es bastante fácil hablar con gente en el extranjero con mensajes de texto y todo eso, así que como que ha perdido su magia.”

Esa declaración podría romper los corazones de algunos de los radioaficionados más experimentados que recuerdan su tiempo de jugueteo en los sótanos de su infancia. Pero algunos operadores más antiguos acogen con agrado el cambio.

Por ejemplo, Bob Heil (K9EID), el famoso ingeniero de sonido que creó sistemas de gira y equipos de audio para actos como The Who, The Grateful Dead y Peter Frampton. Su compañía Heil Sound, en Fairview Heights, Ill., también fabrica tecnología de radioaficionados.

“Yo diría que despierten y huelan las rosas y vean lo que la radioafición hace en caso de emergencia”. Heil dice alegremente. “Dhruv y todos estos niños están haciendo cosas increíbles. Les encanta poder conectar un kit del tamaño de una caja de puros a un ordenador y la pantalla se convierte en una radio de aficionados… Todo se está mezclando y es maravilloso.”

Pero hay otros radioaficionados que piensan que la comunidad de radioaficionados debe ser mucho más activa en la búsqueda de cambios si quiere sobrevivir. Sterling Mann (N0SSC), él mismo un milenario a los 27 años, escribió en su blog que “Los milenarios están matando a la radioafición”.

Es un título de clickbait, admite Mann: Su entrada en el blog se centra en el reto de equilibrar el apoyo a la población dominante de radioaficionados encanecidos y atraer a los jóvenes también. “El objetivo demográfico de cada programa de radioaficionado, podcast, club, medio de comunicación, sociedad, revista, livestream o cualquier otro, no es la gente joven”, escribió. Para captar el interés de los jóvenes, insta a que la radioafición deje de centrarse durante todo el siglo en los contactos de persona a persona en favor de actividades en las que la comunicación de persona a máquina, o de máquina a máquina, sea el centro de atención.

Estos diferentes intereses se manifiestan en una especie de división tecnológica análoga a la digital. Como informó Spectrum en julio de 2019, uno de los debates clave en la radioafición es su principal función en el futuro: ¿Es un pasatiempo social? ¿Una utilidad para entregar el tráfico de datos? ¿Y quién decide?

Esas preguntas no tienen respuestas definitivas o inmediatas, pero van al meollo del futuro de la radioafición. Loring Kutchins, presidente de la Fundación para la Seguridad de la Radioafición, Inc. (ARSFi), que financia y guía el sistema de “correo electrónico de radio global” Winlink, dice que la división entre radioaficionados y usuarios parece haber llegado a su fin.

“La gente más joven que ha llegado tiende a ver la radioafición como un servicio, tal y como lo definen las normas de la FCC, que esbozan el propósito de la radioafición, especialmente en lo que se refiere a las operaciones de emergencia”, dijo Kutchins (W3QA) a Spectrum el año pasado.

Kutchins, de 68 años, amplió el tema en una entrevista reciente: “La gente de mi época se habrá ido, la gente que se metió en ella cuando era mágico sintonizar Radio Moscú. Pero el radioaficionado del abuelo no es gran cosa comparado con la tecnología actual. Eso no tiene por qué ser triste. Es normal”.

Sin embargo, las radios de los abuelos todavía están por aquí. “La radioafición es realmente un hobby social, o ha sido un hobby muy social – el masticar trapos (“ragchewing”) ha sido históricamente la mayor parte de ello”, dice Martin F. Jue (K5FLU), fundador del fabricante de accesorios de radio MFJ Enterprises, en Starkville, Miss. “Aquí en Mississippi, llegas a las 5 o 6 en punto y tienes una gran red en marcha y algunos de ellos están medio borrachos charlando contigo. Es un grupo social, y ni siquiera te hablan a menos que estés en el grupo.”

Pero Jue, de 76 años, señala que el espacio de radioaficionados se ha fragmentado significativamente más allá del “masticar trapo” y el DXing (haciendo contactos a muy larga distancia), y atribuye el cambio a lo digital. Ahí es donde MFJ se ha movido con su catálogo de productos con antenas.

“La radio para radioaficionados está ahora conectada a Internet, donde con un simple y económico walkie-talkie de mano y a través de los sistemas de repetición conectados a Internet, estás listo para ir”, dice. “No necesitas una radio HF [de alta frecuencia] con una enorme antena para hablar con la gente en cualquier parte del mundo”.

Para ello, el año pasado MFJ presentó el RigPi Station Server: un sistema de control compuesto por un Raspberry Pi emparejado con un software de código abierto que permite a los operadores controlar las radios de forma remota desde su iPhone o navegador web.

“Algunos no pueden poner una antena, pero eso ya no importa porque pueden usar la radio de otra persona a través de estos RigPis”, dice Jue.

Es cuidadoso al notar que el concepto de RigPi no es “plug and play” – “todavía necesitas saber algo sobre redes, cómo abrir un puerto” – pero ve el espacio evolucionando en líneas similares.

“Todo va cada vez más hacia los modos digitales”, dice Jue. “En términos de equipamiento creo que todo será digital en algún momento, justo en la antena hasta que se convierta en audio.”

La señal del extranjero

Fuera de los Estados Unidos, hay algunos puntos brillantes notables, según Dave Sumner (K1ZZ), secretario de la Unión Internacional de Radioaficionados (IARU). Este colectivo de asociaciones nacionales de radioaficionados de todo el mundo representa los intereses de los radioaficionados ante la Unión Internacional de Telecomunicaciones (ITU), un organismo especializado de las Naciones Unidas que asigna y gestiona el espectro. De hecho, en China, Indonesia y Tailandia, la radioafición está en auge, según Sumner.

El avance de la tecnología en China y el crecimiento de la clase media, con ingresos disponibles, ha dado lugar a un aumento “dramático” de los operadores, dice Sumner. Indonesia está sujeta a desastres naturales como nación insular, lo que estimula el interés en la comunicación de emergencia, y su presidente es un radioaficionado con licencia. Las tendencias en Tailandia no están tan claras, dice Sumner, pero también cree que el deseo de crear equipos de respuesta comunitaria está despertando la curiosidad por la radioafición.

“Así que”, dice Sumner, “hay que tener cuidado de no suscribir la noción de que todo se está derrumbando en todas partes”.

China también está cambiando el juego de otras maneras, poniendo radios baratos en el mercado. Hace unos años, una radio de mano UHF/VHF de nivel básico costaba alrededor de 100 dólares. Ahora, gracias a fabricantes chinos como Baofeng, puedes conseguir una por menos de 25 dólares. Las radios HF también están cambiando, con el auge de las radios definidas por software.

“Son las radios de bajo costo las que han cambiado la radio para radioaficionados y su futuro, y seguirán haciéndolo”, dice Jeff Crispino, director general de Nooelec, una empresa de Wheatfield, Nueva York, que fabrica equipos de prueba y radios definidos por software, en los que la demodulación de la señal se hace en código, no en electrónica por cable. “SDR fue originalmente para operaciones militares porque eran los únicos que podían permitírselo, pero en los últimos 10 años, este material se ha ido filtrando hasta convertirse en 20 dólares si quieres”. Actividades como el rastreo de aviones y barcos, y la comunicación con los satélites meteorológicos, eran “inauditas con las analógicas” pero se hacen mucho más fáciles con los equipos SDR, dice Crispino.

Nooelec a menudo escucha a los clientes sobre cómo están aprovechando los productos de la compañía. Por ejemplo, unos 120 miembros del grupo Space Australia para recoger datos de la Vía Láctea como un proyecto comunitario. Están utilizando un SDR y un amplificador de bajo ruido de Nooelec con una antena casera para detectar la señal de radio de las nubes interestelares de gas de hidrógeno.

“Desarrollaremos productos a partir de ese bucle de retroalimentación para la detección de la línea de hidrógeno, hemos desarrollado accesorios para ello para que puedas aprovechar los eventos astronómicos con un dispositivo de 20 dólares y un accesorio de 30 dólares”, dice Crispino.

Mirando hacia el futuro, el equipo de Nooelec ha estado hablando de cómo “aplanar la curva de aprendizaje” y bajar la barra de entrada, para que el usuario medio -no sólo el técnicamente adepto- pueda explorar y desarrollar sus propios proyectos novedosos dentro del mundo de la radioafición.

“Es un espacio cada vez más fragmentado”, dice Crispino. “Pero no creo que eso tenga connotaciones negativas. Cuando se pueden obtener perspectivas totalmente únicas, se obtienen aplicaciones únicas. Ciertamente no hemos pensado en todo eso todavía.”

El universo del radioaficionado se ve afectado por el mundo que lo rodea: por la cultura, la tecnología, el cambio climático, el surgimiento de una nueva generación. Y los entusiastas de la radioafición son una comunidad variada y vibrante de millones de operadores, nuevos y experimentados y viejos y jóvenes, que se dedican a la robótica o a la charla o a las comunicaciones de emergencia o de concurso, excitados o nerviosos o pesimistas o optimistas acerca de cómo será la radioafición dentro de décadas.

Como dice Michel, el antiguo director general de la ARRL: “Cada radioaficionado tiene su propia perspectiva. Lo que hemos aprendido en estos más de cien años es que siempre habrá estas batallas: modulación AM versus modulación de banda lateral única, sea cual sea. La tecnología evoluciona. Y el mercado seguirá donde están los intereses”.

Sobre el autor

Julianne Pepitone es una periodista independiente de tecnología, ciencia y negocios y una frecuente colaboradora de IEEE Spectrum. Su trabajo ha aparecido en la prensa escrita, en línea y en canales de televisión como Popular Mechanics, CNN y NBC News.

Traducción al español por Héctor A. Morales Anaya, NP3IR

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